3.2.2 Was Beziehungen dauerhaft macht

Wann immer eine Person eine Beziehung mit anderen eingeht, gibt es in der Regel bestimmte Prämissen oder Erwartungen. Man könnte sie sich als Vertrag vorstellen. Wenn Sie mit anderen in einem Haus oder einer Wohnung zusammenleben, werden Sie wahrscheinlich bereit sein, Hausarbeiten zu erledigen und vielleicht sogar Ihre Besitztümer zu teilen. Allerdings werden Sie wahrscheinlich frustriert sein, wenn Sie feststellen, dass einer Ihrer Mitbewohner von Ihnen und den anderen schnorrt. Vielleicht beschließen Sie irgendwann, Ihrem Mitbewohner nicht mehr zu erlauben, sich Dinge von Ihnen zu leihen oder ihm keine Gefälligkeiten mehr anzubieten. 

In den 1950er Jahren schlug der amerikanische Soziologe George Homans vor, eine ökonomische Linse zu verwenden, um zu verstehen, was Menschen dazu motiviert, sich in sozialen Beziehungen zu engagieren. Die Sozialpsychologen John W. Thibaut und Harold H. Kelley konzentrierten sich in ihrer Forschung auf die Art und Weise, wie Menschen in Dyaden und kleinen Gruppen bestimmen, ob ihre Interaktionen mit anderen fair oder unfair sind. Dieser Blickwinkel wurde als soziale Austauschtheorie bekannt. Sie geht davon aus, dass Menschen in ihren Beziehungen zu anderen einen Überblick über Nutzen und Kosten behalten. Wenn die Kosten durchweg den Nutzen überwiegen, fühlen sich die Menschen unzufrieden und sind motiviert, ihr Engagement zu reduzieren. Während sie diese Entscheidung treffen, dienen ihnen frühere Erfahrungen und kulturelle Normen als Vergleichsebene, an der sie ihre Erwartungen ausrichten. Sie berücksichtigen auch, welche Alternativen verfügbar sind (die Vergleichsebene der Alternativen). Um unser vorheriges Beispiel zur Veranschaulichung zu verwenden, hätten Sie wahrscheinlich eine Kosten-Nutzen-Analyse verwendet, als Sie entschieden, welcher Kirche Sie sich anschließen wollten. Der höhere Nutzen des Besuchs der Gemeinde in einem abgelegenen Stadtteil wurde durch die Schwierigkeiten, dorthin zu gelangen, aufgewogen. Der Besuch der Gemeinde, die näher an Ihrem Wohnort liegt, bot einen geringeren Nutzen, erforderte aber auch viel geringere Kosten in Form von Fahrtzeit. Letztendlich haben Sie sich dafür entschieden, dorthin zu gehen, weil es eine bessere Nettorendite (=Vergleichsebene der Alternativen) bot. Nun kann Ihre Kalkulation auch durch kulturelle Faktoren beeinflusst werden. Vielleicht ziehen Sie von einer großen Stadt, in der lange Reisezeiten die Norm sind, in eine kleinere Stadt. In diesem Fall wären die wahrgenommenen Kosten des langen Pendelns für Sie vielleicht nicht so hoch, weil Sie dies gewohnt sind.

In vielen Fällen ist die Kosten-Nutzen-Analyse nicht streng utilitaristisch. Tatsächlich setzen Menschen eine Beziehung sehr oft trotz einer negativen Kosten-Nutzen-Bilanz fort. Paarbeziehungen sind ein gutes Beispiel dafür. Ehepartner entscheiden sich, mit ihren Partnern durch Zeiten der Not und des Konflikts zusammenzubleiben, weil sie glauben, dass die negative Bilanz nur vorübergehend ist. Ihre Vergleichsebene wird nicht nur durch die Gegenwart, sondern auch durch positive Erfahrungen in der Vergangenheit und die Erwartung für die Zukunft bestimmt. Manchmal entscheiden sich Menschen dafür, eine negative Bilanz zu tolerieren, wenn keine positiven Erwartungen bestehen. Zum Beispiel können Sie sich entscheiden, Ihre depressive und verbitterte 80-jährige Mutter trotz tiefer Vorbehalte bei sich aufzunehmen, weil Sie sich an die guten Zeiten erinnern, die Sie mit ihr hatten, und sich für die Opfer, die sie gebracht hat, um Sie aufzuziehen, schuldig fühlen. Eine Frau bleibt vielleicht bei ihrem alkoholkranken Partner, der sie verbal und körperlich missbraucht, weil sie die Alternativen als so niedrig empfindet, dass sie nicht erwartet, mit Respekt behandelt zu werden, oder sie fürchtet die negativen Folgen einer Trennung (z. B. Verlust der finanziellen Sicherheit, Scham vor der Familie oder der Gemeinschaft, Vergeltung durch ihren Partner).

Die Kosten-Nutzen-Analyse sagt nicht voraus, wie sich Menschen verhalten werden, sondern wie stabil Beziehungen sind. Je höher die Nettorendite, desto stabiler wird eine Beziehung sein. Eine Beziehung oder Gruppenzugehörigkeit, die eine subjektiv negative Bilanz aufweist, wird nicht automatisch enden, aber sie wird zerbrechlich und stressig sein; es wird zusätzliche Anstrengungen erfordern, sie aufrechtzuerhalten. Sie ist auch anfälliger, weil eine Veränderung der verfügbaren Alternativen Sie dazu veranlassen kann, Ihre Entscheidung zu revidieren. Zum Beispiel könnten Sie sich mit dem schnorrenden Mitbewohner abfinden, weil Sie die anderen Mitbewohner mögen oder weil es die einzige Wohnung ist, die Sie sich leisten können. Dies könnte sich jedoch plötzlich ändern, wenn Sie eine andere bezahlbare Wohnung finden oder wenn einer der guten Mitbewohner auszieht.